De familie Mitford: een buitengewone kroniek

Wat hebben JFK, koning George V, Guiness,  Richard Wagner, Martin Luther King, Adolf Hitler, Evelyn Waugh en Elvis Presley met elkaar gemeen? Ze kwamen op de een of andere manier in contact met de familie van David Freeman-Mitford, de tweede baron van Redesdale.

Voorbestemd voor de high-society

Het verhaal van de dochters van David – of ‘Farve’ zoals zijn kroost hem noemde – is op zijn minst opmerkelijk te noemen. Aan het begin van de 20ste eeuw huwde David Freeman-Mitford met Sydney Bowles. Beiden waren telgen uit de lagere upperclass van het Verenigd Koninkrijk. David had zich al militair bewezen in de Boerenoorlog in Zuid-Afrika en Sydney was een intelligente jonge vrouw. Samen kregen ze in de loop van zestien jaar (tussen 1904 en 1920) zeven kinderen. Zes dochters en één zoon: Nancy, Pamela, Thomas, Diana, Unity Valkyrie, Jessica en Deborah.

De jongen

Alleen Thomas trok naar school in Eton, de meisjes – uitgezonderd enkele maanden elk – kregen thuisonderwijs. Zij moesten vooral een rijke vent aan de haak zien te slaan. Thomas — ‘Tom’ — hield ook wel van venten en zou in zijn schooltijd met verschillende jongens seksuele avonturen beleven. Een van die jongens zou zich later kort verloven met Toms zus Diana. Tom studeerde later in Berlijn en leed aan de familieziekte: hij sympathiseerde met de nazi’s. Hij weigerde tijdens de oorlog te vechten tegen de nazi’s en vocht daarom vooral op fronten tegen de Italianen. Uiteindelijk sneuvelde hij in Birma, tegen de Japanners.

De schrijfster

Het oudste kind, Nancy, maakte deel uit van de ‘Bright Young People’ in de jaren 1920. Onder meer schrijver Evelyn Waugh, dichter John Betjeman en componist William Wallace behoorden tot die kring. Nancy – of ‘Lady’ – zou uitgroeien tot een succesvolle auteur. Haar romans tonen een ironische kijk op haar eigen kringen. Tijdens de Spaanse Burgeroorlog offerde ze zich op om als vrijwilliger gewonden te verplegen en ze zou er voorgoed een afkeer van ideologieën kweken. Na een mislukt huwelijk had ze een levenslange relatie met een stafkolonel van de Franse generaal Charles de Gaulle. Wanneer ze na de oorlog naar Frankrijk verhuisde, werd ze gaullist. Tot haar einde in Versailles was Nancy een gelauwerde schrijfster.

De boerin

Pamela — bijnaam: ‘woman’ — was de tweede in de rij en de minst opvallende zus. ‘The quiet one’. Ze schreef nooit boeken of veroorzaakte nooit ophef. Als kind wilde ze een paard worden en ze trouwde later met een steenrijke jockey. Die was tevens wetenschapper aan de universiteit van Oxford. Ze sleet haar dagen als kippenfokster.

De fasciste

Diana en Unity Valkyrie zijn de meest controversiële zussen. De eerste — ‘Honks’ — was de knapste van alle dochters. Ze verloofde zich kort na haar debutantenbal aan het hof van koning George V met Bryan Walter Guiness. Hij werd een trouwe, rijke en toegewijde echtgenoot die haar twee zonen schonk. Maar Diana verveelde zich dood. Totdat ze op een tuinfeest sir Oswald Mosley leerde kennen. Deze ex-Tory en oud-medewerker van de Labourregering werd de leider van de British Union of Fascist, de ‘Blackshirts’. Diana liet haar man in de steek, ook al was Mosley nog getrouwd. Toen zijn wederhelft onverwacht stierf, koos hij voor Diana — en ook voor zijn schoonzus. De man had immers troost nodig. Diana’s romantische escapades brachten de familie voor het eerst voor het voetlicht. Samen met haar jongere zus Unity trok ze in 1934 voor de eerste keer naar nazi-Duitsland.

De nazi

Unity — ‘Bobo’ — Valkyrie werd verwekt in het Canadese stadje Swastika. Mocht een scriptschrijver dit bedenken, zou je hem beschuldigen van overdrijving. Unity was helemaal in de ban van het nazisme. Na haar eerste bezoek, toog ze in 1935 opnieuw naar Duitsland. Ze zou er tien maanden elke dag het restaurant bezoeken waar Adolf Hitler at. Uiteindelijk wilde hij zijn stalkster wel ontmoeten en ze raakten meteen bevriend. Unity introduceerde haar zus Diana bij Hitler. In de woonkamer bij Joseph Goebbels trouwde Diana eindelijk met haar liefde Oswald Mosley. Adolf Hitler was getuige en gaf hen een foto van zichzelf als geschenk.

Churchill

Het uitbreken van de oorlog betekende het einde van fanatische fantasie van de zusjes. De Mosley’s werden in Engeland geïnterneerd. De veiligheidsdiensten vonden vooral Diana gevaarlijk intelligent. Premier Winston Churchill regelde wel een comfortabel bestaan voor het koppel. Ze kregen een huisje in de Holloway Prison en seksuele misdadigers traden op als hun bedienden. Unity probeerde in 1939 zelfmoord te plegen in de Engelse Garten in München. Hitler betaalde haar medische verzorgen en regelde haar terugkeer naar het Verenigd Koninkrijk. De kogel zat nog in haar schedel. In 1948 veroorzaakte het hersenvliesontsteking waaraan Unity overleed. De Mosleys leefden tot hun dood als sociale paria’s in Frankrijk.

De communiste

Jessica — ‘Decca’ —  Mitford vond de nazisympathieën van haar zussen degoutant en koos voor het andere uiterste. Ze werd hals over kop verliefd op Esmond Romilly. Hij was een communist die actief was in de burgeroorlog in Spanje. Eens terug woonden ze in een Londense arbeiderswijk. Het echtpaar trok later naar de Verenigde Staten. Haar man sneuvelde als piloot bij de Canadese tak van de Britse luchtmacht. Jessica hertrouwde met Robert Treuhaft en zette zich tot na de oorlog in voor de communistische zaak, wat problemen veroorzaakte in het Amerika van McCarthy. Later sympathiseerde ze met de Burgerrechtenbeweging van Martin Luther King.

De hertogin

Deborah was de jongste van de bende. Zij was de grappigste en de enige die deed wat haar ouders van haar verwachtten: trouwen met de juiste pedigree. Ze werd de hertogin van Devonshire en een belangrijke society figuur in het VK. Als jonge vrouw danste ze met de latere president John F. Kennedy en had enkele maanden later thee met Adolf Hitler. Hoewel ze, zoals ze later bekende, liever thee had gedronken met Elvis Presley, die ze de ‘grootste artiest op aarde’ noemde. Ze overleed op hoge leeftijd in 2014.

Goedpraten

Het verhaal van de Mitfords schrijft zichzelf. Daarom alleen is het boek wel de moeite om te lezen. Maar het is niet zo esthetisch uitgegeven. De auteur, zoals de vertaler in een uitgebreide verantwoording terecht meldt, probeert te veel de controversiële keuzes van de zussen af te doen als een soort van spel. Je hebt als lezer die voortdurende quasi vergoelijking niet nodig. Ongetwijfeld bestaan er betere beschrijvingen van deze boeiende familie.

Harry De Paepe recenseerde het boek ook in het Radio 1 – programma ‘Interne Keuken’ op zaterdag 14 oktober 2017.

 

De zes freules | Thompson Laura

Paperback / softback | Nederlands | Literaire non-fictie algemeen

‘De zes freules’ van Laura Thompson is het verhaal van de zussen Mitford, zes dochters uit een oude Engelse adellijke familie. Ze schitterden op de debutantenbals in het interbellum. Allemaal waren ze voorbestemd om een goed huwelijk te sluiten. Maar het [lees verder...]

Definitief teruggetrokken

Meer berichtjes van Harry De Paepe

De Kast van Clio – De verborgen geschiedenis van Vlaanderen

audio/video24/06/2022
Grote historische gebeurtenissen gebeuren niet alleen, ze gebeuren altijd ergens, op een bepaalde locatie. De verborgen geschiedenis van Vlaanderen neemt je mee naar enkele van die plaatsen. Plaatsen waar revoluties ontketend zijn, waar bloed is gevloeid, heldendaden zijn verricht, massa’s samenstroomden, [lees verder]

De fascinerende en ondoorgrondelijke Byzantijnen

Recensie Harry De Paepe - 28/04/2022
Wist u dit? In de zesde eeuw gaf men in de graven van Chinese edellieden imitatie-Byzantijnse munten met portretten van niet-bestaande keizers mee. Zo ver reikte het aanzien van het Byzantijnse Rijk. De Byzantijnen – die dat woord zelf nooit gebruikten om zichzelf te beschrijven – zagen zichzelf [lees verder]

De kast van Clio – in gesprek met Michael Pye

audio/video27/04/2022
‘Wat in Antwerpen gebeurde, droeg bij tot de verandering van de wereld en hoe we daarover denken.’ De slotbedenking van het boek Antwerpen. De gloriejaren van gerenommeerd historicus Michael Pye zal menig hart in de koekenstad sneller doen slaan. Hoewel, de meeste sinjoren zijn hier al zo lang van [lees verder]

De vele levens na de dood en evenveel kaarten

Recensie Harry De Paepe - 27/04/2022
Ergens vanaf de vijfde eeuw ontstond er in het Chinese boeddhisme een legende over Maudgalyayana, een reiziger naar de onderwereld. Hij werd in zijn jeugd ‘Radijs’ genoemd. Wanneer hij toetreedt tot een klooster, ontdekt hij dat zijn overleden moeder Niladhi ergens in het hiernamaals moet boeten [lees verder]

De kast van Clio – Gent, een filmstad met een rijk verleden

audio/video24/04/2022
Guy Dupont is archivaris voor de stad Gent. Hij is te gast in de 'Kast van Clio'.

Halverwege de twintigste eeuw beleefde de cinema zijn gouden jaren. Nooit gingen er zo veel mensen naar de film, waren er zo veel bioscopen en werden er zo veel filmaffiches aangeplakt als toen. Dit veranderde [lees verder]

De kast van Clio – De Tempeliers in de Lage Landen

audio/video23/04/2022
Jan Hosten is een kenner van de middeleeuwse orde van de Tempeliers. De auteur is te gast in de 'Kast van Clio'.

De tempelorde werd in 1120 opgericht om de pelgrims in het Heilige Land te beschermen. De tempelridders waren gevreesde krijgers en ontpopten zich tot grootgrondbezitters en bankiers. [lees verder]

De kast van Clio – Waarom de Fransen zo heel Frans zijn

audio/video22/04/2022
Alain Mouton is onze gast in de 'Kast van Clio'.

'Et alors?' De schampere reactie van wijlen president Mitterand vat volledig waarom de Fransen zo Frans zijn. Mix je ne sais quoi, grandeur, een opmerkelijke relatie tot de eigen taal en vooral ook lossere zeden dan de gemiddelde Europeaan [lees verder]

Het dagelijks leven in het Oude China

Recensie Harry De Paepe - 22/04/2022
In ‘24 uur in het oude China’ presenteert Dr. Yijie Zhuang de verhalen van vierentwintig mensen met uiteenlopende posities en beroepen in de samenleving van de Chinese Han-dynastie. Het westelijke Han-tijdperk is een intrigerende periode in de lange en heel kleurrijke geschiedenis van China. De bevolking [lees verder]

‘De ondergang van Rome’ van Adrian Goldsworthy

BlogHarry De Paepe - 21/04/2022
Adrian Goldsworthy vertelt in ‘De ondergang van Rome’ over de spiraal aan invallen, staatsgrepen, corrupte keizers en sluwe hovelingen die leidden tot de neergang van het eens zo oppermachtige Romeinse Rijk. Een rijk kan er nooit zeker van zijn dat het de suprematie behoudt, alle propaganda ten spijt. [lees verder]

De tegennatuurlijke tuinman

Recensie Harry De Paepe - 09/04/2022
Onlangs verscheen het nieuwe boek Het bewaren waard van de Vlaamse jurist en historicus Frank Judo. Daarin gaat de man al wandelend door 21 misverstanden over het conservatisme. Het is het lezen waard en bovendien uitgebracht in een handig pocketformaat. Je ziet jezelf dit meepakken op een wandeling [lees verder]

Mary Beard en Rome in pocketformaat

BlogHarry De Paepe - 24/03/2022
Rainbow Boeken heeft de traditie om geweldige boeken in een betaalbaar pocketformaat aan te bieden. Dit keer presenteert de uitgeverij 'SPQR' van Mary Beard, een van de bekendste Britse classici. De boeken van de Cambridge professor, samen met haar BBC-documentaires bereiken, een wereldwijd publiek.
[lees verder]

De Kast van Clio – De vlucht van de ‘Kaiser’ naar Nederland

audio/video01/02/2022
Bekijk hier de volledige aflevering over Wilhelm II in Nederland.

Harry praat in 'De kast van Clio' met Ronald Kousbroek (Kasteel Amerongen) en Cornelis van der Bas (Huis Doorn), in de twee laatste verblijfplaatsen van 'der Kaiser' na de Eerste Wereldoorlog. Ze hebben het over zijn vlucht, [lees verder]

0
    0
    Jouw winkelmand
    Jouw winkelmand is leeg
      Bereken verzending
      Bon toepassen

      Bedankt!

      Je link is opgenomen. Hartelijk dank. We bekijken en plaatsen die zo snel mogelijk. Klik ‘Nog een link ingeven’ om een nieuwe link in te geven of klik op Terug om terug te gaan naar de vorige pagina.